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Robert Fulton: un genial inventor olvidado

Nació en 1765. Fue el creador del barco a vapor. Incansable, enfrentó los embates de la naturaleza y los obstáculos de la mediocridad. Con perseverancia y tensón logró vencer la barreras y atravesar los mares. “Quien cae para evitar que otros caigan, se eleva”.

  

Era el 10 de agosto de 1807. En el puerto de Nueva York, se agolpa una multitud. Hay también, representantes del gobierno y gran número de periodistas.

Un ingeniero naval de 42 años va a realizar una prueba –que de ser exitosa- permitirá atravesar, casi sin riesgo, los mares hasta ese momento de alta peligrosidad por las tormentas, barcos piratas y otras circunstancias para los que intentaban surcarlos.

El primer barco a vapor iba a iniciar su viaje. Recorrería unos 250 km, desde la ciudad de Nueva York al puerto de Albany, ciudad capital del estado de Nueva York. Era un pequeño barco de pasajeros. Y allí viajaba su inventor, su nombre: Robert Fulton.

Emoción, lágrimas, temor. El barco se llamaba “Clermont”. En 32 horas llegaría a su destino. Es decir, que recorrería esa distancia a la velocidad de 8 km por hora.

Pensemos que los barcos a vela tardaban cuatro días en hacer ese recorrido. Resultó entonces, un gran éxito que hoy está en la historia de los transportes, como lo está el ingeniero Fulton.

Todavía, durante años los barcos siguieron manteniendo sus mástiles, para el uso eventual de velas, pues la navegación a vapor, tardó aun algunos años en ser segura. Claro. Los desperfectos del motor eran frecuentes.

Creo que he empezado esta especie de película por el final, por un final en el que triunfa el joven ingeniero Fulton. Debieron pasar años, e incluso Fulton debió dejar su país natal, en busca de comprensión para su talento creador.

Londres y París lo vieron golpeando las puertas de los ministerios. Pero la incomprensión, suele perseguir a los espíritus superiores. Que casi siempre son examinados por espíritus inferiores. Pero también, grandeza y persistencia suelen ir de la mano. Y el ingeniero Robert Fulton siguió creando.

En Francia, construyó el primer barco sumergible a hélice; y lo probó personalmente con tres tripulantes. Lo denominó “Nautilus” como llamó Julio Verne a la nave de su famosa novela, Veinte Mil Leguas de Viaje en Submarino.

Logró con el "Nautilus" navegar varias horas a siete metros de profundidad. Un éxito extraordinario, que no tuvo la repercusión que mereció. Pero su talento creador, no se detuvo.Inventó también, una terrible arma de guerra que aún hoy se utiliza: la bomba torpedo, que podía impactar en el casco de barcos enemigos. Y siguió creando. “Porque los grandes sólo encuentran paz… en la acción”.

Diseñó, además, una máquina para hilar el lino y otra para pulir el mármol. Fue un excelente pintor –un retratista de primer nivel- y un hombre cálido. “Y la calidez, le pone marco al genio”.

Y vuelvo al principio, que sería realmente el final. Su invención –el barco a vapor- lo popularizó en todo los EE.UU.. Pero, simultáneamente, enfrentó allí procesos judiciales.

Le discutían, por ejemplo, las distintas patentes de invención. Es cierto que 100 años antes, un francés, Papin, había utilizado el vapor para navegar con un rudimentario sistema, en el que los barcos serían propulsados por ruedas de paletas, con lo que se reemplazaba a los remeros. Papín fracasó, pero solamente por los intereses creados que perjudicaba y que llegaron incluso a destruir su barco.

Posteriormente la incorporación de la electricidad, suprimió casi la presencia de vapor y el combustible sólido se reemplazó con el líquido. Todo se simplificó en aras de la velocidad y el confort. Pero este avance posterior, no le quita a Robert Fulton su visión de futuro, su lucha y su innegable talento.

Y una muy breve anécdota final. En un viaje en un barco a vapor, un pasajero cayó al helado Río Hudson. Robert Fulton, que iba en ese barco se arrojó para salvarlo y lo logró. Del enfriamiento que sufrió no pudo reponerse. El 24 de febrero de 1815 moría el genial ingeniero, tenía solamente 49 años.

Esta anécdota que suma altruismo a su genio, trae a mi mente este aforismo, que escribí en su homenaje: “Las acciones más valiosas, no se cotizan en bolsa”. (José Narosky - TN)

24/02/2019 #NUESTROMAR

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