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Primera Guerra Mundial: un submarino alemán hunde en el mar de Irlanda al trasatlántico "Lusitania"

Primera Guerra Mundial: un submarino alemán hunde en el mar de Irlanda al trasatlántico "Lusitania", en el que perecen 1.200 personas.

El RMS Lusitania fue un barco de pasajeros de lujo inglés, cuyo hundimiento en 1915 fue una de las causas de la entrada de los Estados Unidos en la Primera Guerra Mundial.

El RMS Lusitania y el RMS Mauretania eran barcos gemelos y pertenecían a la antigua naviera Cunard Line. Ambos barcos fueron los más importantes en el traslado de pasajeros entre Estados Unidos y Europa.

El RMS Lusitania contaba con 232 m de eslora, 32.550 t de desplazamiento y una manga de 27 m. Podía desarrollar una velocidad máxima de 25-26 km y fue botado en julio de 1906 en Glasgow. Fue equipado con el máximo lujo posible tanto en primera como en segunda clase, convirtiéndose en un referente que desafiaba a otras navieras.

Navío de hermosas líneas, estaba dotado de 4 chimeneas, turbinas y cuatro propulsores. Poseía suficiente cantidad de botes salvavidas. Era además el más moderno de su época con 175 compartimientos estancos, detectores de incendios, control eléctrico de botes salvavidas y una potente central de T.S.H.

Era capaz de transportar a 2.165 pasajeros distribuidos en las diferentes clases. Tal fue su éxito que la competidora White Star Line diseñó el interior de lujo de sus barcos de línea tales como el RMS Titanic y RMS Olympic basándose en el lujo interior de este barco.

Historia de un desastre

El Almirantazgo requisó en julio de 1914 el RMS Mauretania y el RMS Lusitania para poder cargar emplazamientos artilleros de 15 cm. Ambos barcos fueron inscriptos en la Cunard como cruceros auxiliares armados. Los cañones no fueron instalados finalmente.

En septiembre de 1914, Leonard Peskett, constructor de los barcos de la Cunard, inspeccionó el Lusitania (anclado en Liverpool) junto a Winston Churchill. Peskett, entre otras observaciones, hizo ver al Primer Lord que este navío tenía particularidades en su construcción que lo inhabilitaban para enfrentar una emergencia en caso de ser torpedeado. Churchilll exclamaría: "¡Este es otro cebo viviente de 45.000 t.!".

Para 1915 había transportado alrededor de 250.000 pasajeros en ocho años de impecable servicio. El 30 de abril, el Lusitania estaba anclado en el muelle 54 de Nueva York, y todo el día se había estado embarcando principalmente comestibles y pasaje. Dentro de los manifiestos del Lusitania figuraban material de guerra camuflado entre los avituallamientos.
 
Existían tres manifiestos de la carga, los tres posteriormente encontrados eran diferentes, el que correspondía a la verdad fue el que poseía el presidente estadounidense Woodrow Wilson. En este manifiesto se apuntan 1.639 lingotes de cobre, 1.248 cajas de granadas, con un peso total de 51 t camufladas con alimentos varios, sumado a 4.927 cajas de balas de fusil y 76 cajas de latón que sumaban 173 t; por tanto, el Lusitania cargaba furtivamente contrabando de guerra.
 
El lujoso navío estaba comandado por el capitán veterano William Thomas Turner de 63 años, al que faltaban 4 para pasar al retiro. Se trataba de un marino muy experimentado en las rutas navieras.
 
El 24 de abril, la embajada alemana en EE.UU. publicó un aviso en los periódicos extrañamente coincidente con el zarpe del Lusitania. En éste advertía a los pasajeros sobre el riesgo de navegar en aguas no neutrales por el peligro se ser atacados. Sólo un diario consiguió replicar en sus tiradas el aviso alemán.

Precisamente la ruta del Lusitania pasaba por aguas hostiles. Esta circunstancia no era desconocida ni para la Cunard, ni para el Almirantazgo inglés, ni aún menos para el capitán Turner.

El 30 de abril a la medianoche quedó la carga estibada en bodega. El manifiesto sumaba 24 páginas, y era anexado al permiso de zarpe; pero el permiso fue alistado con un manifiesto totalmente diferente.

El 1 de mayo de 1915 a las 11.30 el RMS Lusitania dejó el muelle nº 54 y se enfiló hacia el Atlántico con 1.959 almas a bordo, entre ellas 136 pasajeros norteamericanos, 129 niños y 39 bebés. En las instrucciones selladas al lacre que se entregaron al capitán Turner estaba el encuentro con el crucero clase Vacchante Juno frente al Fastnet en aguas irlandesas, que le serviría como escolta.

Algunos de los pasajeros eran personas con cierto renombre social, tales como el millonario Alfred G. Vandervilt, Lothrop Withington, el filósofo Elbert Hubbard y el empresario minero William Broderick Cloete.

El 5 de mayo de 1915, tres días después de la reunión en la sala de mapas, Churchill ordenó al Juno abandonar la zona de escolta y dirigirse a puerto. No fue reemplazado, y el Lusitania quedó sin escolta. El capitán Turner no fue informado ni de este hecho ni sobre el U-20 en su ruta.

El 7 de mayo, después de un tranquilo viaje sin incidentes, el Lusitania se acercó a aguas irlandesas. Durante la noche y en la alborada había tenido que navegar en aguas con mucha niebla. Para entonces el U-20 ya había hundido tres embarcaciones inglesas entre el Fastnet y Kinsale.
 
A las 12:40 el Lusitania recibió otro comunicado que decía: -"Submarino a cinco millas de Cabo Clear, se dirigía hacia el Oeste a las 10:00 horas"-

De acuerdo con este mensaje Turner a las 13.00 ordenó cambiar el rumbo acercándose más a tierra.

A las 14.00 se divisó el viejo promontorio de Kinsale, la niebla se había disipado y la tarde se veía apacible. Al mismo tiempo, Schwieger en el U-20 divisaba al enorme barco en su periscopio por el lado de estribor:
 
En su bitácora Schwieger escribió:" Frente a nosotros aparecen cuatro chimeneas y dos mástiles... sigue curso vertical al nuestro virando desde Galley Head. El Barco parece ser un buque de pasajeros de grandes dimensiones".

A las 14:10 Turner ordena un segundo cambio de rumbo para entrar al canal de San Jorge, esto lo comienza a alejar de la costa, Schwieger anotó: "El vapor vira a estribor, rumbo a Queenstown y así facilita nuestro acercamiento para lanzar torpedos. Navegamos a gran velocidad para colocarnos en posición al frente".
 
A las 14:12 el U-20 disparó a 700 m el único torpedo que le quedaba. Schwieger describió lo siguiente:
"Disparo de proa a 700 m, el proyectil da al costado de estribor, algo detrás del puente"
 
A continuación escribe en su bitácora:

El caos se apodera del barco, la escora de más de 25° es tan pronunciada que casi no se pueden alcanzar los botes, ni mantenerse en pie en cubierta. El pánico cunde en las cubiertas. La orilla está a apenas 10 km.

La proa del Lusitania chocó con el fondo granítico y se levantó a un ángulo de 45°. En ese momento las calderas de popa reventaron, haciendo volar la tercera chimenea. Una nube de vapor cubrió el barco. Cuando se disipó, el Lusitania había desaparecido.

Tardó 25 min. en hundirse. El rescate llegaría demasiado tarde; se perdieron 1.198 pasajeros, incluyendo 124 norteamericanos, 94 niños y 35 bebés. Solamente se rescataron 200 cadáveres.

Sólo se salvaron 761 pasajeros, Vandervilt y Withington Hubbard no estaban entre ellos.

El 2 de abril de 1917, los EE.UU entraron en la guerra.

07/05/2008
PROVINCIA 23

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