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Tráfico Marítimo en el Siglo XIX, el Practicaje

Las circunstancias derivadas de la guerra con el Imperio habían obligado al cese de la actividad del practicaje en el Río de la Plata, incorporándose sus ejecutores a las tripulaciones de las naves de guerra.

Producido el cese de las acciones bélicas en agosto de 1828, los prácticos quedan liberados de su desempeño militar y se reintegran a su ocupación específica.

D. Vicente Casares es motivado nuevamente por la situación creada, para reactivar la organización de la Sociedad de Prácticos Lemanes, para lo cual redacta un nuevo reglamento que es aprobado por el capitán del Puerto, coronel de marina D. Francisco Erézcano y por el Poder Ejecutivo de la provincia de Buenos Aires el 8 de junio de 1830, entrando en vigencia el 15 de setiembre de ese año. Este reglamento fijaba la tarifa del pilotaje en función de los diferentes calados y recorridos; y declaraba Zona de Practicaje a la que se extendía hasta los cabos de Santa María (costa marítima de la Banda Oriental) y San Antonio (costa de la provincia de Buenos Aires), que marcaban la línea imaginaria divisoria del límite exterior del Río de la Plata.

Entre las modificaciones al reglamento cabe mencionar la que establecía -por primera vez en estas disposiciones- la obligatoriedad del practicaje para todo buque de ultramar de 10 o más pies de calado, tanto para salir como para entrar en el río, con la aclaración de que si el buque que entraba no deseaba  el práctico, debía abonar el importe del medio practicaje correspondiente; y, finalmente, si el práctico fuera llevado fuera del río, hasta el día de su regreso al punto de partida el agente del buque debía pagar $ 40 mensuales como compensación, considerando que ese monto equivalía al sueldo corriente de los pilotos en los buques de ultramar.

Merece mencionarse al práctico mayor y encargado de boyas, D. Benito Aizpurúa, quien fuera designado por esa época corno examinador de los prácticos dado que -según lo expresaba el propio comandante de marina- había hecho tal designación por considerar que poseía "todos los conocimientos necesarios como facultativo del ramo" y en la seguridad de que " ... no se excusaría esta clase de servicio, como que debe refluir en beneficio del bien público". Y en efecto, este profesional aceptó el nombramiento y siguió prestando eficientes servicios hasta su muerte, acaecida el 11 de diciembre de 1833.

Dentro de sus realizaciones, pueden citarse la colocación de boyas en los bancos Ortiz y Chico, en Punta Lara y Santiago; el descubrimiento y ubicación precisa del banco Cuirassier, conocido inicialmente como banco Nuevo, frente a Punta Indio; la confección de un derrotero para la navegación del Río de la Plata y la publicación de una Carta Esférica del Río de la Plata, originariamente confeccionada por el piloto D. Andrés de Oyarvide y corregida ahora por Aizpurúa con las observaciones de tres años continuados en su actividad en el río.

A efectos de poner en marcha el servicio de practicase en la fecha dispuesta -15 de setiembre de 1830--, la Sociedad de Prácticos adquirió por intermedio de D. Vicente Casares la goleta Estrella de 60 Ton y excelentes condiciones como velero. Fue rebautizada Estrella del Sud y se la puso en actividad, pero a muy poco de iniciada ésta, comenzó una serie de cambios de destino motivados precisamente por sus excelentes condiciones marineras y de velocidad: fue transferida a la Marina de Guerra para actuar contra el general D. Fructuoso Rivera en la Banda Oriental; se la empleó en la persecución de la goleta Sarandí cuando su comandante, el coronel Rosales, se sublevó y huyó al Uruguay; luego actuó en el combate de la Vuelta de Obligado; participó en apoyo del bloqueo que la escuadra de Brown efectuaba contra el puerto de Montevideo y por fin, en 1848, al cabo de una accidentada vida bastante ajena a la del practicaje, quedó arrumbada en el arroyo Ramallo.

El estacionamiento de prácticos Intersección, ubicado, como lo indica su nombre, en el punto de encuentro de los canales Norte y Sur de acceso al puerto de Buenos Aires, registra como lejano antecedente la presencia de la goleta de guerra Fortuna, fondeada en un punto situado un poco al norte de éste, conocido originariamente como Balizas Exteriores. Allá por setiembre de 1821, el entonces capitán del puerto, coronel D. Juan Bautista Azopardo, dispuso que la mencionada goleta ejerciera las funciones de "buque de guardia", haciendo las veces de pontón sanitario y de policía portuaria. No era realmente un estacionario de prácticos, pero sí se consideraba su posición como el punto terminal del practicaje en el río. Desde ese punto, en el cual los buques que entraban, recibían la visita médica y de policía, comenzaba la tarea de los prácticos de puerto, que se encargaban de llevar el buque hasta su amarradero.

De hecho, ello implicaba un punto en el que se ejercía'el control de los prácticos, siendo por esa circunstancia que ese antecedente se considere válido para la historia del actual Pontón Intersección. En mayo de 1824 se cambió el fondeadero de la goleta Fortuna, llevándolo al canal interior por mayor comodidad para el servicio. En 1829 se dispuso el reemplazo de la men- cionada goleta por el bergantín Cacique, ya ahora con carácter de estacionario permanente en el primitivo lugar de Balizas Exteriores otra vez, ampliándose sus atribuciones a todos los aspectos destinados a dar entrada a los buques procedentes del exterior. Allí se destinó entonces a un delegado de la capitanía del puerto con personal de tropa, además de un médico para las visitas sanitarias y un oficial aduanero. Disponía de una ballenera para esos menesteres y el oficial de la capitanía tomaba en cada caso el nombre del práctico lemán que conducía el buque. La posición que ocupaba este estacionario correspondía a la del Km 10 del actual canal Norte de acceso al puerto de Buenos Aires.

El bergantín Cacique había sido una presa capturada a las fuerzas brasileñas durante la guerra contra el Imperio. A fines de 1833 se lo rebautizó República y por iniciativa de la Sociedad de Prácticos se le instaló un fanal para que sirviera de guía a los navegantes, con lo cual se constituyó dicha luz en el primer faro flotante en el Río de la Plata. Posteriormente, al cabo de arduas gestiones de autoridades portuarias, de agentes marítimos y de las sociedades de prácticos, se habilitaron los faros flotantes de Punta Indio y banco Chico, el 12 de enero de 1857, así como el Pontón Faro Banco Inglés, el 16 de noviembre de 1857, y el Faro Isla Lobos el 5 de abril de 1858.

A principios del año 1870 había no menos de 90 prácticos en el Río de la Plata inscriptos en la matrícula de Buenos Aires, estando algunos de ellos inscriptos también en la de Montevideo. Por esa época se llegó a un acuerdo entre las dos sociedades de prácticos existentes en Buenos Aires, la Río de la Plata y la Filantrópica Argentina, acuerdo éste que establecía algunas normas de convivencia para desarrollar sus tareas con más tranquilidad y ventajas para todos. En el ámbito fluvial, el pilotaje cobró inusitado impulso al producirse el consiguiente incremento de la navegación de los ríos cuando se impuso el principio de la libertad de su navegación, como derivación de la caída del gobernador de Buenos Aires, D. Juan Manuel de Rosas, que había mantenido una firme limitación al uso de las vías navegables para banderas extranjeras.

Ese incremento generó la necesidad de contar con más pilotos que los ya actuantes para entonces, siendo dable observar que la mayoría de ellos eran inmigrantes de origen italiano en mayor número, aunque no faltaban de otras nacionalidades. Esto se debía a la retracción del hombre nativo argentino a la actividad en el río y en el mar. En este último aspecto había predominio de marinos ingleses y norteamericanos, que no sólo ejercían el practicaje sino que comandaban buques al servicio de intereses locales y de Montevideo.

13/07/06
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