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Aire fresco para la geología petrolera

FotoLos últimos descubrimientos en Brasil y en China parecen traer un poco de aire fresco a la geología petrolera.

Más allá de que la dimensión de estos éxitos deba aún ser cuantificada con mayor precisión y de que en sí mismos no compensen la declinación de los mayores yacimientos productivos del mundo, lo cierto es que los hallazgos demuestran que todavía existe un potencial exploratorio a nivel planetario que puede dar un tiempo extra para una transición no traumática de la economía mundial hacia una nueva era basada en la energía limpia y sostenible.

Los recientes anuncios relacionados con los descubrimientos en Brasil (Tupi y Carioca Sugar, en la cuenca Santos), y en China (en la bahía Bohai) y otros de menor envergadura aparente diseminados por el planeta también indicarían que buena parte de la masa crítica de reservas mundiales comienza a desplazarse desde el Medio Oriente hacia la periferia, hablando en términos de geología petrolera. Y esto tiene una explicación sencilla: después de los descubrimientos de la primera parte del siglo XX en el Medio Oriente, prácticamente todo el capital disponible se concentró en esa región del mundo por décadas, lo cual derivó en un aumento sistemático de esas reservas, hasta alcanzar hoy más de 65% del total mundial.

Durante ese tiempo, las grandes compañías, que son las que disponen del capital exploratorio, no mostraron interés en el resto del mundo, mientras los estados periféricos tampoco tenían recursos o tecnología para emprender la tarea por sí en gran escala. A lo sumo, se esforzaban en el autoabastecimiento, lo cual implicaba poco por sus escasos volúmenes de consumo.

Sin embargo, aproximadamente, a partir de la década del 70 (por la crisis petrolera mundial originada en conflictos con el Medio Oriente y la declinación de los yacimientos en EE.UU.), las compañías ampliaron sus objetivos y salieron a explorar en otras regiones con resultados exitosos. El eje comenzó a correrse: actualmente, de los 10 yacimientos más grandes del mundo, tres están en América latina (en Venezuela, México y, ahora, Brasil) y todos fueron descubiertos a partir de esa fecha o más recientemente aún.

Otros cuatro yacimientos de esa lista de los 10 "top" están también fuera del Medio Oriente: Prudhoe Bay (Alaska), Daqing (China), Samotlor (Rusia) y Tengiz (Kazajistán).

Otro dato clave es que todos los yacimientos más grandes del Medio Oriente están en declinación, es decir, producen cada vez menos, habiendo alcanzado, quizás, el "peak oil" pronosticado por Hubbert. Siempre dentro de los "grandes entre los grandes", el monstruoso Ghawar (Arabia Saudita) está en producción desde 1945; el segundo, Burgan (Kuwait), lo está desde 1938; Kirkuk (Irak), desde 1927; y Rumailia (Irak), desde 1953.

Brasil

En menos de tres meses, Brasil anunció descubrimientos de gran envergadura, especialmente el último, en los bloques offshore BM-S-9 y BM-S-8 (Carioca y Sugar), donde habría unos 33.000 millones de barriles, a más de 10.000 metros de profundidad y bajo una gruesa capa de sal.

Un poco antes, se había anunciado un hallazgo en Tupi (bloque BM-S-11), con probables reservas recuperables de entre 5.000 y 8.000 millones de barriles. Tupi se encuentra a unos 60 kilómetros al noroeste de Carioca-Sugar y a unos 220 kilómetros de la costa de San Pablo.

Causó algo de revuelo la revelación del último descubrimiento, porque vino por parte del director de la Agencia Nacional de Petróleo de Brasil, Haroldo Lima, y no de Petrobras, una de las asociadas en la exploración, junto con BG y Respol. Lima lanzó la sorprendente cifra de las reservas probables en ese yacimiento (que en realidad son dos bloques) y eso hizo subir inmediatamente las acciones de las petroleras involucradas.

Sin embargo, pese a algunas protestas que despertó, Lima no se retractó y sólo dijo que esa información en realidad ya había tomado estado público en algunos medios, por ejemplo, "World Oil", publicación en lengua inglesa que dio muchos detalles del descubrimiento y que, a su vez, citó a fuentes "inobjetables" de Petrobras.

Si bien es cierto que aún faltan nuevas perforaciones para dimensionar mejor el descubrimiento (lo que se hace es perforar otros pozos en los supuestos límites del área para ver dónde termina el reservorio), es bastante probable que se esté en los 33.000 millones de barriles o muy cerca. Esto pone automáticamente al campo Sugar-Carioca en el tercer lugar entre los yacimientos más grandes del mundo. Según se informó, el pozo exploratorio produjo más de 400 metros cúbicos diarios (esto no significa que se mantenga así), un volumen verdaderamente impresionante. Tampoco está claro si ese volumen estimado de reservas es recuperable en su totalidad. Esto también es un dato clave. Por ejemplo, el campo Catarell, en México, tiene reservas por más de 35.000 millones de barriles, pero sólo se podría recuperar algo más de la mitad, por cuestiones geológicas.

De cualquier manera, lo de Brasil es muy importante porque abre un capítulo de enorme significado para la exploración en la región, ya que este éxito disparará el ansia de muchas empresas y augura el éxito de las próximas licitaciones exploratorias por parte de ese país.

Demuestra -como enfatizan los geólogos más optimistas- que cuando se busca bien, se encuentra y que el potencial es aún poco imaginable. Y esto se puede aplicar a nivel planetario y también a nivel local. Brasil tuvo una política petrolera consistente y coherente durante mucho tiempo y ahí están los resultados. Y en este caso se está hablando de exploración off-shore y con objetivos que van más debajo de los 10.000 metros del lecho del mar. Es decir, exploración de riesgo de verdad. No obstante, una de las primeras reacciones de Brasil luego del descubrimiento de Tupi fue retirar de la oferta a las áreas adyacentes, pasándolas a considerar "de interés público estratégico".

Escribe Miguel Toledo

24/04/08
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