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Investigan uso de algas marinas para limpiar aguas contaminadas (EEUU)

 Charles Yarish, profesor de ecología y biología evolutiva de Stamford, investiga el uso de algas marinas para reducir la contaminación y los desperdicios de las granjas acuícolas, e incluso de los humanos. El proceso, denominado acuicultura extractiva o bioextracción, emplea las propiedades fisiológicas de las algas marinas y de otros organismos para eliminar el exceso de nutrientes en áreas contaminadas.

“Los sistemas ricos en nutrientes pueden provocar florecimiento de algas nocivas, que agotan el oxígeno en el agua”, explica Yarish. “Los moluscos y las algas marinas pueden proveer servicios al ecosistema extrayendo los nutrientes orgánicos e inorgánicos del agua salada.”

El año pasado, Yarish y su equipo de colaboradores recibieron casi USD 200.000 del programa Sea Grant College de Connecticut y del Fondo para la Innovación de Pequeños Negocios de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA), para cultivar algas marinas para consumo humano y desarrollar tecnologías que respalden la Acuicultura Multitrófica Integrada (IMTA) en Nueva Inglaterra, informó la Universidad de Connecticut.

Los desperdicios de los peces y los nutrientes que provienen de las plantas de tratamiento de desechos y de los desagües cloacales aportan nutrientes inorgánicos, como nitrógeno y fósforo, que son necesarios para que sobrevivan diversos tipos de algas marinas.

En febrero pasado, Yarish y Chris Neefus, de la Universidad de New Hampshire, iniciaron un cultivo de algas marinas en su laboratorio que servirá como un “banco de semillas” para cultivar algas marinas en las granjas acuícolas.

Los investigadores también trabajaron con estudiantes y con la facultad de Ciencia Acuícola Regional de Bridgeport y el Centro de Educación Tecnológica para desarrollar un recurso online abierto para explicar los métodos específicos para el cultivo de algas marinas. Las técnicas fueron utilizadas por la ONG Ocean Approved, una firma de Maine dedicada a los vegetales, que colabora con Yarish y con la estudiante graduada Sarah Redmond para cultivar algas comestibles.

Yarish y Ocean Approved trabajan en la producción de algas kelp que se cultivan en sogas suspendidas en la columna de agua, sujetas a sistemas o balsas flotantes de la granja mejillonera de la compañía. Ocean vende sus algas kelp naturales en Nueva Inglaterra.

“Se trata de un producto bioseguro, de buen sabor y de alto valor”, asegura Yarish.

Asimismo, como parte de una iniciativa de USD 2,4 millones subsidiada por el Long Island Sound Futures Fund, el científico trabaja para lanzar y respaldar proyectos conservacionistas en la región.

Las aguas de Long Island Sound tienen cada vez más nutrientes de las plantas de tratamiento de agua y de los desechos cloacales. El río East está particularmente contaminado.

Como las algas marinas limpian los nutrientes inorgánicos del agua, y las almejas, los mejillones y ese tipo de moluscos filtran las partículas orgánicas ricas en nutrientes, la combinación de estos dos organismos puede trabajar en forma poderosa, explica Yarish.

Yarish y su equipo cultivan semillas de un alga roja nativa, la Gracilaria, para utilizarla en el río East. Luego las transferirán al Centro Regional de Educación Tecnológica y Ciencias Acuícola de Bridgeport para cultivarlas hasta que alcancen el tamaño apropiado y las llevarán después a la granja de investigación en mar abierto en Long Island Sound y el río East.

Yarish espera emplear Gracilaria cerca de la confluencia del río Bronx y el río East, desde finales de la primavera hasta el otoño, para que los administradores de la costa puedan delinear los servicios de bioextracción de las algas marinas y mejillón amarillo. Si el proyecto tiene éxito, podría aplicarse en otros sitios.

Yarish también trabajo con los sistemas IMTA utilizados para cultivar peces comercialmente y cuyos desechos pueden contaminar los alrededores.
Por Natalia Real

06/01/11
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