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La marea roja podría afectar la fecundidad de la ballena franca

Estudian efectos de la floración de las algas en península Valdés.

El Instituto de Conservación de Ballenas (ICB) difundió un reciente estudio que forma parte de la Tesis de la Licenciatura en la carrera de Biología de Andreana Cadaillón, en el cual se sostiene que la denominada “marea roja” podría causar entre otras afecciones, problemas en la fecundidad de la especie ballena franca austral. Se indica que no está comprobado que sea causal de letalidad, pero admite que una hipótesis es que la tasa de mortandad de los cetáceos tenga alguna relación con esto, aunque es muy aventurado afirmarlo categóricamente, pero sí se señala que podría afectar la fisiología respiratoria de las ballenas, y eventualmente también su normal etapa de fecundación.
Las Floraciones Algales Nocivas (FANs) son fenómenos conocidos desde la antigüedad como “mareas rojas”. Éstas son causadas principalmente por organismos del fitoplancton, es decir algas microscópicas de las capas superficiales de todos los cuerpos de agua, que cuando crecen en grandes cantidades pueden afectar la salud humana y el ecosistema marino.
Además, muchas de estas microalgas sintetizan potentes toxinas como las TPM (Toxinas Paralizantes de Moluscos) y las TAM (Toxinas Amnésicas de Moluscos), que actúan principalmente sobre el sistema nervioso pudiendo incluso causar la muerte del individuo afectado. Tanto las toxinas paralizantes como las amnésicas son acumuladas en las glándulas y los tejidos de moluscos bivalvos (como mejillones, vieiras, almejas, etc.) y caracoles.
Estos animales son extremadamente resistentes a estas toxinas y afectan a otros cuando se alimentan de ellos, incluyendo al hombre. Periódicamente, las autoridades sanitarias controlan la calidad de los mariscos que se comercializan, para evitar los riesgos a la salud humana asociados con estas toxinas.

Estudio de campo
“El fitoplancton también es consumido por pequeños invertebrados marinos que integran el zooplancton, como los copépodos y el kril, de los cuales se alimenta la ballena franca”, señala el estudio de la Biología de Andreana Cadaillón.
“Entre agosto y noviembre de 2010 realizamos un estudio en los golfos Nuevo y San José de Península Valdés con el objetivo de investigar, entre otras cosas, si las toxinas producidas por el fitoplancton podrían ser transferidas al zooplancton y acumuladas por éste”, indica. “Para ello tomamos muestras de fitoplancton y zooplancton una vez por semana, investigamos la presencia de floraciones algales nocivas y medimos las toxinas paralizantes y amnésicas en ambos eslabones de la cadena alimentaria”, describe en el informe dado a conocer por el Instituto de Conservación de Ballenas.

Tasa de mortalidad
Asimismo, Cadaillón revela que “pudimos determinar que existe transferencia de las toxinas producidas por el fitoplancton hacia el zooplancton y que éste último tendría cierta capacidad para acumular esas toxinas en sus tejidos durante algún tiempo. Esto implica un peligro potencial para aves, peces y mamíferos que consumen zooplancton, incluida la ballena franca austral”.

“En los últimos años, expertos del Programa de Monitoreo Sanitario Ballena Franca Austral dedicados al estudio de esta especie, analizan el incremento en su tasa de mortalidad en Península Valdés y buscan sus causas. Una hipótesis es que las ballenas puedan estar siendo afectadas por la presencia de fitoplancton tóxico en esta área de reproducción y cría”, sostiene como probabilidad. “La ballena franca austral pasa aproximadamente ocho meses cada año en este sitio, donde ayuna buena parte del tiempo, pero empieza a alimentarse esporádicamente hacia finales de septiembre, cuando el plancton comienza a florecer durante la primavera. Por lo tanto, la ballena franca estaría expuesta a las toxinas a través de la ingestión de zooplancton contaminado”, sugiere la investigadora.

 

Susceptibles
“Los resultados de toxinas paralizantes en zooplancton en nuestro estudio son superiores a los reportados para el zooplancton de la Bahía de Fundy, Canadá, sitio en el cual se alimentan las ballenas francas del Atlántico Norte. Los niveles de toxinas amnésicas hallados en este estudio son similares a los reportados para el krill Euphausia pacifica de la Bahía Monterrey, Estados Unidos, del cual también se alimentan las ballenas”, dice Andreana Cadaillón.
En este sentido, “los niveles de toxinas que hallamos fueron menores a los considerados letales para otros mamíferos. Sin embargo, las ballenas pueden tener factores fisiológicos que las hacen más susceptibles a dosis menores de estas toxinas. Por ejemplo, sus adaptaciones al buceo, con canales de sangre (y por lo tanto de toxinas) hacia el corazón y el cerebro y lejos de los órganos involucrados en la detoxificacion (como el hígado y el riñón)”, agrega el trabajo.
 

Afecta al cerebro
“Los mamíferos marinos podrían concentrar las toxinas a elevados niveles en el cerebro, que resulta ser el órgano más afectado, sobretodo en el caso de la ballena franca que típicamente desarrolla buceos prolongados para alimentarse. Además, las toxinas paralizantes podrían afectar la fisiología respiratoria, causando buceos anormales y comportamientos de alimentación que podrían comprometer la condición del cuerpo y posiblemente afectar la fecundidad”, manifiesta la bióloga.
Con todo esto, “es sumamente importante seguir investigando de qué modo la ballena franca podría estar siendo afectada por las “mareas rojas”. Estos fenómenos ocurren estacionalmente año tras año en Península Valdés, sitio que la ballena franca austral elige para criar a sus ballenatos y regalarnos su agradable presencia durante unos meses”, concluye.

24/07/12

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